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Cómo Covid-19 está afectando la inseguridad alimentaria para adultos mayores

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Por Randi Mazzella, Avenida siguiente Contribuyente

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Desde que comenzó la pandemia de Covid-19 y nos hemos refugiado en el lugar, muchas personas pasan mucho tiempo preocupándose por comprar alimentos y preparar comidas para sus familias. Sin embargo, para muchas personas en todo el país, las preocupaciones existen como nunca antes, ya que muchas ahora enfrentan la inseguridad alimentaria por primera vez.

Según el sitio web de Feeding America, «en 2018, 14.3 millones de hogares estadounidenses tenían inseguridad alimentaria con acceso limitado o incierto a suficiente comida». Ahora, debido a la pandemia de Covid-19, el problema es aún peor, particularmente para los estadounidenses mayores.

(Lea toda la cobertura Covid-19 de Next Avenue para mantener informadas, seguras y preparadas a las generaciones mayores).

Hollie Baker-Lutz, directora de acceso equitativo en Feeding America, dice: «El impacto económico de Covid-19 hace que muchas personas confíen en los bancos de alimentos por primera vez. Estimamos que el cuarenta por ciento de las personas que actualmente reciben alimentos de los bancos de alimentos son nuevos al sistema «.

Por qué Covid-19 está causando inseguridad alimentaria

El tercer estudio de investigación anual de Estados Unidos sobre el estado del hambre en los Estados Unidos publicado en 2019 declaró: «A partir de 2017, 5.5 millones de personas mayores de 60 años o más en los Estados Unidos experimentan inseguridad alimentaria».

Aunque no hay estadísticas más recientes, es probable que estos números hayan aumentado. Debido a la pandemia, el desempleo se ha disparado. Muchos adultos mayores han perdido sus empleos o han experimentado un revés financiero que resulta en una pérdida de ingresos e incapacidad para comprar alimentos.

Debido a que la población de edad avanzada es vulnerable a complicaciones graves por el virus Covid-19, pueden temer ir al mercado debido a los riesgos (aunque muchos supermercados están ofreciendo horarios de compras para limitar la exposición a clientes en riesgo) o Un banco local de alimentos.

Si bien la demanda de alimentos ha aumentado en los bancos de alimentos, ha habido una disminución en las donaciones de alimentos. Muchas personas que normalmente donan ya no pueden permitirse el lujo de hacerlo o son reacias a abandonar sus hogares para dejar artículos en el banco de alimentos.

Es posible que hayan dependido de los centros para personas mayores para comidas grupales que ahora no están disponibles debido al distanciamiento social. O su familia o vecinos pueden haberles traído víveres, pero ahora esas personas no pueden ayudar porque también se quedan en casa o regresan al trabajo.

Los servicios de entrega de alimentos que muchas personas han estado utilizando, como Instacart, pueden no ser una opción para los adultos mayores. Las tarifas pueden tener un costo prohibitivo y los sitios son difíciles de navegar, especialmente para aquellos con habilidades informáticas limitadas o acceso a Internet.

Una mayor necesidad de asistencia y menos personas para ser voluntario

Meals on Wheels America, que ofrece comidas saludables en casi todas las comunidades del país, ha visto un enorme aumento en la demanda de sus servicios.

Jenny Young, vicepresidenta de comunicación de Meals on Wheels America, dice: “Tenemos un veintidós por ciento más de personas de la tercera edad para servir que antes de Covid-19 y estamos entregando un cincuenta y seis por ciento más de comidas por semana. Hemos tenido que escalar rápidamente para satisfacer la necesidad y enfrentamos muchos desafíos ”.

Si bien la demanda de alimentos ha aumentado en los bancos de alimentos, ha habido una disminución en las donaciones de alimentos. Muchas personas que normalmente donan ya no pueden permitirse el lujo de hacerlo o son reacias a abandonar sus hogares para dejar artículos en el banco de alimentos.

Con muchos restaurantes cerrados o con un servicio limitado de comida para llevar, hay un exceso de comida disponible, pero gran parte se desperdiciará porque no hay forma de transportar la comida a los necesitados o no hay un lugar para almacenarla adecuadamente.

Además de esta interrupción de la cadena de suministro, también hay una escasez de voluntarios para el personal del banco de alimentos y los programas de servicio de comidas.

Baker-Lutz explica: “Muchos de los voluntarios en los bancos de alimentos (y en los programas de servicio de comidas) que empacan y distribuyen comestibles son personas mayores. Debido a los riesgos para la salud, se quedan en casa «.

Proteger a los voluntarios mientras se enfrenta el aumento de la demanda ha sido un desafío.

Marianne Krantz, directora de voluntarios de Meals on Wheels y Home Support Services en Summit, N.J., explica: “Dos semanas antes de que el estado de Nueva Jersey se cerrara, sabíamos que las cosas iban a ponerse difíciles. El teléfono comenzó a sonar cuando las personas mayores de la comunidad tenían miedo de salir de casa y solicitaban Meals on Wheels. Alentamos a nuestros voluntarios mayores que tenían incluso condiciones médicas menores a quedarse en casa y muchos lo hicieron. Hubo algunos que no quisieron, pero insistimos un poco «.

Los programas de entrega de alimentos se adaptan a la nueva normalidad

Los programas de asistencia alimentaria han tenido que adaptarse rápidamente.

Feeding America estableció el Fondo de Respuesta Covid-19 para ayudar a 200 bancos de alimentos miembros en todo el país. El fondo de $ 2.65 millones está ayudando a las comunidades afectadas por la pandemia y los recursos seguros.

“Hemos tenido que adaptar nuestras prácticas. En lugar de hacer que los clientes ingresen al banco de alimentos, muchos están ofreciendo el acceso para limitar el contacto ”, dice Baker-Lutz. «Estamos equipando a nuestros voluntarios en equipos de protección personal y haciendo cumplir el distanciamiento social».

Meals on Wheels también ha alterado su modelo. Dado que muchos de sus voluntarios tenían 55 años o más, los programas han comenzado a depender de conductores contratados y voluntarios más jóvenes, como estudiantes universitarios, para ayudar. Krantz ha tenido la suerte de que sus voluntarios de bajo riesgo estén dispuestos a hacer turnos dobles y triples cuando el programa tiene poca ayuda.

Los servicios de entrega de Meals on Wheels ahora son sin contacto, un cambio necesario para la seguridad de todos. Pero es uno que tiene un costo.

Young dice: “Una de las partes principales de nuestro programa es la socialización que ofrece. Los voluntarios entrarían a la casa, iniciarían conversaciones con los clientes y verificarían los peligros. Ahora, no hay interacción más allá de tocar la puerta «.

La mayoría de los programas solían ofrecer entregas diarias, pero Young dice que muchos han tenido que cambiar a una vez por semana o cada dos semanas, ofreciendo comidas estables o congeladas que pueden durar más.

Como voluntario de entrega de Meals on Wheels, he experimentado cierta frustración desde que se implementaron las nuevas reglas de seguridad. Es molesto no poder ayudar a mis clientes de la forma en que lo haría normalmente. Intento ser alegre, pero no es lo mismo con la máscara puesta ya que no pueden verme sonriendo y tengo que estar muy lejos.

Uno de mis clientes tiene un andador y es muy difícil para ella obtener la comida de su porche donde me han ordenado que la deje. Me siento terrible al verla luchar para levantar las maletas. Todo lo que quiero es ayudarla trayendo las comidas adentro. Está sola y yo soy uno de sus únicos visitantes, pero no puedo quedarme a conversar porque es demasiado arriesgado en este momento.

Encontrar soluciones creativas

El mercado móvil de Twin Cities (ahora parte The Food Group) que regularmente servía a adultos mayores en desiertos alimentarios en Minneapolis y St. Paul a través de su «tienda sobre ruedas» ha cambiado su modelo debido a las preocupaciones de Covid-19.

La directora Leah Porter dice: “Esta población ya es vulnerable y no tiene recursos, por lo que tuvimos que ser creativos para satisfacer sus necesidades. Ahora ofrecemos entrega gratuita sin contacto a nuestros clientes senior. Tratamos de incluir algunos productos frescos en las cajas, junto con artículos estables como la sopa enlatada, vegetales y proteínas. No les permite elegir los alimentos que desean, pero este modelo es más seguro para clientes y voluntarios «.

En todo el país, se están formando nuevos programas creativos para combatir la inseguridad alimentaria de los adultos mayores.

El 24 de abril, el gobernador de California Gavin Newsom anunció el lanzamiento del programa Restaurants Deliver: Home Meals for Seniors. Creado a través de una asociación con la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias, el programa estatal tiene restaurantes locales que preparan comidas para adultos mayores necesitados. Además de ayudar a alimentar a la población mayor y hambrienta, el programa permite que los restaurantes mantengan a su personal empleado.

«La inseguridad alimentaria es un problema para muchas personas. No se puede asumir quién está en necesidad y quién no, especialmente ahora».

En Michigan, el Departamento de Salud y Servicios Humanos lanzó una campaña virtual de alimentos para ayudar a acumular suministros de alimentos, proporcionar comidas saludables y limitar la necesidad de que los adultos mayores vayan a la tienda de comestibles. Una donación de $ 28 paga una caja completa que contiene 33 artículos alimenticios (suficientes para preparar 22 comidas nutritivas) para un adulto mayor con inseguridad alimentaria.

Para los adultos mayores en el área de la ciudad de Nueva York cuya inseguridad alimentaria se deriva de no poder abandonar su hogar, tres hombres y mujeres jóvenes de 20 años comenzaron Invisible Hands. Su organización de más de 10,000 voluntarios está entregando comestibles, recetas y otras necesidades a los miembros en riesgo de la gran comunidad de la ciudad de Nueva York.

Cómo puedes ayudar

Puede ayudar a los estadounidenses mayores con inseguridad alimentaria de varias maneras.

Financialmente: Donaciones para Feeding America o el fondo nacional Coals-19 Response de Meals on Wheels se distribuyen a las comunidades donde más se necesita ayuda. O, si lo prefiere, puede donar a programas locales operados en su ciudad.

Alimentos y suministros: Cuando pueda comprar comestibles, recoja algunos artículos adicionales para donar a bancos de alimentos o unidades de alimentos en su área. Muchos están ofreciendo recolección de artículos en la acera.

Hora: Muchos programas buscan voluntarios para empacar comidas y hacer entregas, así que regístrese y vea cuáles son sus necesidades con respecto al personal.

Manténgase fuera de la tienda de comestibles durante las horas de compras para personas mayores. Es esencial minimizar el contacto entre los adultos mayores y las personas inmunocomprometidas, así que no compre durante estas horas.

Controlar a amigos mayores, familiares y vecinos. El distanciamiento social puede hacer que los adultos mayores se aíslen y se muestren reacios a buscar ayuda. Extiende la mano para ver cómo están. Ofrezca ir a la tienda por ellos o ayudarlos a encontrar recursos si los necesitan.

Baker-Lutz dice: “La inseguridad alimentaria es un problema para muchas personas. No puedes asumir quién tiene necesidad y quién no, especialmente ahora. Todavía hay un estigma para necesitar asistencia y lo que la gente necesita es compasión. Cualquiera puede estar en esta situación «.

Incluso una vez que se levanten las medidas de pandemia de quedarse en casa en los estados, muchos adultos mayores aún enfrentarán inseguridad alimentaria. Young dice: «Este problema no va a ninguna parte. Hasta que no haya una vacuna, muchos adultos mayores permanecerán confinados en sus hogares y necesitarán ayuda».

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