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Cómo Covid-19 y el cambio climático están haciendo que el calor sea más mortal para los adultos mayores

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Por Craig Miller, periodista científico y Avenida siguiente Contribuyente

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Los científicos dicen que 2020 está en camino de estar entre los años más calurosos registrados. Saben esto por una red mundial de sensores y satélites que monitorean constantemente las temperaturas terrestres y oceánicas.

Pero mi índice favorito para la calefacción global es Charlie, mi padre de 92 años. Lo llamé a su casa en North Syracuse, Nueva York, en un día reciente cuando hacía 91 grados allí.

«No puedo hacer esto … esta mierda», gruñó. «Rezo por el invierno». Para un chico que ha vivido toda su vida en Siracusa, eso es bastante sorprendente, dada la reputación del área por las condiciones invernales del Ártico.

«No puedes salir y, si lo haces, debes limitar tu exposición», continuó, «e intentar terminar rápidamente, para que puedas volver a un lugar con aire acondicionado». Siento que el calor y la humedad se están acercando a mí, ya sabes, como si me pusieran en una caja de sudor o algo así «.

Mi papá insiste en que no solía ser tan malo. Y no es su imaginación. El mundo se está calentando. Según los investigadores de la Universidad de Columbia, el calor extremadamente húmedo en general se ha más que duplicado en frecuencia desde 1979. El doble golpe de calor junto con la alta humedad es especialmente potente porque reduce la evaporación del sudor, lo que acorta el proceso de enfriamiento natural del cuerpo. . Y las personas mayores son especialmente vulnerables.

Días de calor húmedo basados ​​en la temperatura del bulbo húmedo

Días de calor húmedo basados ​​en la temperatura del bulbo húmedo

weathercentral.org

El calor extremo es el mejor asesino del clima

No es ningún secreto que el calor extremo es peligroso. Según Climate Central, una organización científica y de noticias en Princeton, N.J .: «Es el principal asesino del clima (superando inundaciones y tornados) y es especialmente difícil de proteger de este año, como resultado de la pandemia».

«Los lugares que formaban parte de nuestra vida cotidiana para alejarnos del calor no están disponibles para nosotros», señala Greg Wellenius, epidemiólogo ambiental de la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Boston. Muchos de los centros comerciales, restaurantes y cines donde la gente suele refugiarse para el aire acondicionado permanecieron encerrados durante los meses de verano.

Resulta que el número real de personas que mueren por causas relacionadas con el calor en los Estados Unidos es evasivo. El recuento oficial de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) es de aproximadamente 700 al año, una cifra que Wellenius llama «una gran subvaloración». Esto se debe a que solo cuenta los certificados de defunción que enumeran explícitamente el calor como la causa. Su investigación lo ubica más cerca de 5,000.

Los investigadores de la Universidad de Duke han calculado una cifra de 12,000, lo que ubicaría el calor cerca de los homicidios con armas de fuego en número.

Un estudio separado en el Canadian Medical Association Journal concluyó que 8 de cada 10 «muertes prematuras» por causas relacionadas con el calor son víctimas de 60 años o más.

«Las personas mayores a menudo tienen menos reserva fisiológica», dice Wellenius. «Podría ser más frágil, básicamente, y tener menos capacidad de adaptarse a los impactos del calor».

Cuanto más viejos somos, más probabilidades tenemos de tomar medicamentos de mantenimiento que pueden aumentar nuestro riesgo de calor. Los betabloqueantes como Inderal pueden disminuir la transpiración, al igual que los antihistamínicos como Benadryl. Esto cuando el aire acondicionado interno del cuerpo, la capacidad de sudar y hacer circular la sangre a la piel, ya funciona de manera menos eficiente debido a la naturaleza del envejecimiento.

Beber menos a medida que envejecemos

También hay alguna evidencia de que con la edad, tendemos a beber menos líquido, lo que puede conducir a la deshidratación.

Los científicos parecen divididos sobre si perdemos gradualmente nuestra sensación de sed con la edad o si las personas mayores beben menos por un conjunto complicado de razones.

Neil Rowland, biopsicólogo de la Universidad de Florida y autor de un próximo libro sobre sed, es escéptico de que las señales neurológicas de la sed disminuyan con la edad. Señala una variedad de razones por las cuales las personas mayores beben menos.

Beba muchos líquidos sin alcohol.

Las personas con deficiencias cognitivas, por ejemplo, pueden sentir sed, pero simplemente no actúan al respecto.

Otras razones pueden ser puramente prácticas.

«Los ancianos no quieren beber por la tarde y por la noche porque estarán despiertos por la noche», observa Rowland. «Todas estas otras cosas que … no tienen que ver directamente con la fisiología real de la sed, tienen que ver con la practicidad del manejo de su cuerpo».

Pero, dice Rowland, no son menos importantes.

También señala encuestas que muestran que la mayoría de las personas toman la mayoría de los líquidos con las comidas, un hábito que podrían no cambiar durante una ola de calor.

«Si se encuentra en un ambiente caluroso donde está perdiendo agua rápidamente», advierte Rowland, «debe beber en ausencia de alimentos en un momento en el que normalmente no bebería».

Ese es un buen recordatorio para mi padre, que todavía prospera en el trabajo de jardinería y proyectos domésticos.

«A mi sistema simplemente no le gusta el calor y la humedad», dice. «Probablemente por eso vivo en Siracusa». Excepto que con el clima cambiante, incluso Siracusa no está proporcionando mucho alivio.

Los CDC tienen este conjunto de recomendaciones para evitar los peligros de altas temperaturas y humedad:

  • Durante las olas de calor, controle con frecuencia a las personas en riesgo de muerte relacionada con el calor, como las personas mayores y las personas discapacitadas o confinadas en el hogar.
  • Nunca deje a los niños solos en automóviles, y asegúrese de que los niños no puedan encerrarse en un espacio cerrado, como el baúl de un automóvil.
  • Limite la exposición al sol durante las horas del mediodía y en lugares con potencial exposición severa, como las playas.
  • Beba muchos líquidos sin alcohol y reemplace las sales y minerales del cuerpo, que pueden sudar. No tome tabletas de sal a menos que estén bajo supervisión médica.
  • Vista a los bebés y niños con ropa fresca y suelta, y sombree sus cabezas y caras del sol con sombreros o paraguas.
  • Proporcione abundante agua fresca para las mascotas y deje el agua en un área sombreada.

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