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Una mirada al interior de cómo el Covid-19 está provocando una epidemia de soledad en los hogares de ancianos

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MARLBOROUGH, MA – 19 DE AGOSTO: Hna. Jeanne Fregeau, de 93 años, espera su medicación matutina en St. … (+) Residencia de jubilados Chretienne. Desde que COVID-19 se extendió por las instalaciones en abril, la capilla ha estado cerrada, dejando a los residentes viendo la misa por televisión. (Foto de Craig F. Walker / The Boston Globe a través de Getty Images)

Boston Globe a través de Getty Images

¿Cómo ha sido vivir en un hogar de ancianos durante la pandemia del covid-19? Debido a que el acceso a las instalaciones es tan limitado, es difícil saberlo. Pero, por primera vez, una encuesta a los residentes cuenta una triste historia de soledad y aislamiento: el 90 por ciento dijo que nunca abandonó su campus, el 60 por ciento dijo que ni siquiera salió de su edificio para dar un paseo, y más de la mitad dijo que no tuvo acceso a ninguna actividad dentro de sus instalaciones.

Sin visitas familiares. No hay noches de cine. No caminar por el jardín. Sin comidas compartidas. Ciertamente no hay oportunidad de ir a un restaurante. Muchos residentes dijeron que se sienten atrapados en sus habitaciones, que no pueden hacer nada ni ver a nadie más que al personal.

Dos tercios dijeron que nunca salieron de su habitación para socializar con otros residentes, y el 90 por ciento dijo que comían la mayoría de sus comidas en su habitación. Tres cuartas partes informaron sentirse más solos.

Una epidemia de aislamiento social

El Programa Altarum para mejorar el cuidado de ancianos encuestó a unos 360 residentes de hogares de ancianos en 36 estados desde principios de julio hasta agosto. Debido a que la encuesta se realizó en línea, necesariamente excluyó a los muchos residentes con deterioro cognitivo y a los que no tienen acceso a Internet. En efecto, encuestó a quienes tienen más probabilidades de comunicarse con quienes se encuentran fuera de sus instalaciones, por lo que pueden subestimar los desafíos.

La mitad de los encuestados dijo que la dotación de personal en sus instalaciones ha disminuido desde la pandemia, una opinión confirmada por encuestas de la industria. Y alrededor del 40 por ciento dijo que la calidad de su atención es menor. Aún así, las respuestas no mostraron principalmente a personas que sentían que tenían un alto riesgo de contraer covid-19. El ochenta por ciento dijo que se siente adecuadamente protegido del virus, y solo uno de cada cinco estaba muy preocupado por contraer el coronavirus.

Pero la soledad y la depresión son su propia epidemia. Y el aislamiento social puede causar un deterioro significativo de la salud e incluso la muerte entre los adultos mayores.

«Me rompe el corazón»

La encuesta pidió a los encuestados que proporcionaran comentarios personales junto con respuestas a preguntas específicas. Muchos compararon la experiencia con estar en la cárcel. Y un residente dijo simplemente: «Me rompe el corazón no poder tocar a mi hijo».

Los operadores de hogares de ancianos reconocen los problemas y muchos han estado instando a sus estados a que les permitan abrirse a los visitantes familiares. Durante meses, la Administración Trump prohibió a casi todos los visitantes, luego dejó la elección a los estados, pero lo hizo de una manera tan confusa que pocas instalaciones permitieron el acceso a personas externas.

Algunos intentaron realizar visitas al aire libre durante el verano, pero estados como Nueva York prohibieron incluso eso.

El 17 de septiembre, los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid (CMS) emitieron una nueva guía que alentaba las visitas al aire libre y permitía algunas visitas al interior donde no ha habido casos durante 14 días.

Pero incluso cuando se permiten visitas limitadas, se prohíbe la mayor parte del contacto físico entre familiares y residentes. Imagínese ser un hombre de 90 años con algo de demencia y ver a su hija por primera vez en siete meses. Y no poder abrazarla.

No solo hogares de ancianos

Recientemente participé en una mesa redonda patrocinada por Dementia Action Alliance. En ese evento, los operadores de las instalaciones de atención a largo plazo y los consumidores compartieron su frustración por la continua incapacidad de familiares y amigos para visitar a sus seres queridos. Y los operadores discutieron con franqueza cómo los residentes socialmente aislados estaban más enfermos de lo esperado e incluso murieron antes.

Sin embargo, la clave para una visita segura y generalizada —prueba rápida, barata y precisa del covid-19— sigue siendo difícil de alcanzar a pesar de las repetidas promesas de la Administración durante los últimos meses.

Altarum encuestó solo a residentes de hogares de ancianos. Pero el aislamiento causado por la pandemia no se limita a ellos. Aquellos que viven en viviendas asistidas, en comunidades de personas mayores e incluso en sus propios hogares de hace mucho tiempo enfrentan muchos de los mismos desafíos. Visitar a los nietos es complicado en el mejor de los casos. Los programas diurnos para adultos y los centros para personas mayores, que a menudo son las mejores oportunidades para que los adultos mayores frágiles pasen tiempo con otras personas, se han cerrado desde marzo.

Sí, el covid-19 ha matado directamente a más de 150.000 adultos mayores. Pero al llevar a las personas al aislamiento, probablemente esté matando a muchas más. Puede que el Covid-19 no esté en sus certificados de defunción, pero están igual de muertos, antes de tiempo.

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